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和松鼠一起阅读科学

吴 燕

 

  17世纪,当牛顿的《自然哲学之数学原理》在英国出版的时候,英国的绅士淑女们曾经以谈论这本书作为一件十分风雅的事。猜想这样的场景多半会让今天的许多科学作家和出版者十分艳羡。
  其实只要在逛书店的时候稍加留意就会发现,好看的科普图书并不在少数:上海科技教育出版社的“哲人石丛书”在过去的几年中一直是科普图书中的亮点,如今成为“世纪人文”的一部分的“哲人石”样子变了,“气质风采”仍一如往日;湖南科学技术出版的“第一推动”“费曼丛书”以及“大发现”等多个系列则每每引得人在书架前驻足;三联书店的“新知文库”屡屡有好看的科学书跳将出来令人眼前一亮;还有上海译文、上海科技、辽宁教育、广西师大、科学出版社……如此等等的出版社在科普图书领域多有涉足,出版的图书也颇具水准。
  不过,尽管好书不少,但在日常的阅读中,科学松鼠会的成员们发现市面上的科普图书良莠不齐,很多打着“科普”旗号的书籍实质上是不折不扣的“伪科普”。而很多科普译文,翻译质量也远不能让人满意。——这是松鼠会的“科普书推荐项目”之由来,其实也正是其意义与价值所在。
  刚刚揭晓的首期榜单共有8本图书,这是从2008年底到2009年上半年出版的23本科普类新书中挑选出来的。8本书内容涵盖数学、医学、物理、逻辑学等多个领域,不过大致一分似集中于两个主题:其一生命,其二数学。
  先从生命说起。《黑猩猩的政治》([荷]德瓦尔著 赵芊里译,上海译文出版社)是一部极有冲击力的书,这种冲击力同时来自它的封面和它的内容。从古希腊至现代社会,从西方哲人到东方先儒,人类的思想者们不断考量着人与动物的区别。而政治是最好不过的注解,它所赋予的内涵以及体现的社会关系,被认为是人类高于其他动物的金字招牌。然而,这本《黑猩猩的政治——猿类社会中的权力与性》却从完全新的视角,揭开了一个个闻所未闻的非人灵长类的政治生活场景。与德瓦尔不同,来自美国的克雷格·文特尔是一位工作于实验室中的生物学家,他的自传《解码生命》([美]克雷格·文特尔著 赵海军 周海燕译 湖南科技出版社)言辞大胆直白,除了展示一代科学天才的成长经历外,还提供了不少细节丰富的名人八卦。书中最有看头的内容之一,是关于实验室政治和学术不端的描写。
  有人的地方就有疾病,有疾病的地方就有医学。疾病与医学的恩怨像一出永远难分胜负的棋局,从很久很久以前的从前一直下到了今天。本期榜单就有两本书以此为题展开。《大流感——最致命瘟疫的史诗》([美]约翰·M·巴里著 钟扬等译 上海科技教育出版社)由疾病的历史考察医学,角度独特,富于启发性。此书大量史料描绘了上世纪末科学、政治与疾病传播的互动过程,传统医学演化至现代医学的重要里程碑,以及那个时代的科学家、医生在巨大压力下所显示出的勇气与怯懦,信仰、价值观、研究态度和方法。同样是关注疾病与医学,《医疗大趋势——明日科学》(斯蒂芬·申弗著 杨进刚译 科学出版社)则采用了另一种进路。对疾病的预测和预防是全书的主题。著书过程中,他拜访了各个医疗相关领域中的佼佼者。以平实、通俗的行文,围绕基因组学和干细胞、疫苗、先进器械和药物、医疗安全进展等领域作主题式的讲解。捧卷品读,仿佛亲临申弗博士的科普讲座现场,听这位老教授把医学的最前沿讯息一一道来。
  再来看数学的主题。伽利略老师曾经说自然这部大书是用数学的语言写就的,于是上帝便坐在数学家的位置一直坐到了今天。这件事肯定令数学家们十分开心:自然之书最敏锐的洞察者舍我其谁。当然,没有当上数学家的人倒也不必为此而失落,因为在美国人基思·德夫林看来,人人都有数学基因。他在《数学犹聊天——人人都有数学基因》([美]基思·德夫林著 谈欣 谈祥柏译 上海科技教育出版社)一书中讲述的是其关于数学能力的进化来源的假说。想了解人类大脑运作机制的朋友相信会有兴趣阅读。话虽如此,这毕竟是假说,所以请带着怀疑的精神来读这本书,相信它会给读者不少启发。《数学犹聊天》的内容更偏向于心理学,与此不同,《跳跃的无穷》([美]戴维·福斯特·华莱士著 胡凯衡译 湖南科技出版社)一书则彰显思辨的色彩。此书尝试以无穷的历史来讲述无穷的哲学。尽管此书有点晦涩难懂,但不可否认的是,如果忽略哲学思辨和数学内容,这会是一本不错的故事书。
  读过了数学再来看看数学家,哥德尔是著名的逻辑学家、数学家和哲学家,以早期提出的哥德尔完全性定理和不完全性定理以及晚年提出的关于上帝存在的本体论公理化证明等等著称。《哥德尔:逻辑的困境》(约翰·道森著 唐璐译 湖南科技出版社)《哥德尔:逻辑的困境》一书基于丰富全面的资料,就哥德尔的生平、学术成就,提供了一种全景式的展示。而《数学丑闻:光环底下的阴影》([美]西奥妮·帕帕斯著 涂泓译 上海科技教育出版社)则是一本数学家八卦的汇集。如果你爱八卦甚于爱数学,那么本书非常适合你。读完这本薄薄的小书,我们或许会发现自己跟那些神一样的人物并没有什么不同。窃喜之余,我们也不妨想象,如果那些人物远离了“丑闻”,今天的科学又会是什么样子?
  榜单中的每本书皆来自松鼠们的精挑细选,除此之外,对于榜单中的每本书,科学松鼠会成员和权威人士都会从准确度、普及性和翻译水准三方面为书籍打分,并倾心撰写点评。用自己的力量,规范、推动国内科普图书翻译事业,促进科普图书出版事业,让众多对科学感兴趣的读者读到优质的科普图书,并且带动更多的读者关注科普作品,这与松鼠会一直以来的宗旨与愿望——“让科学流行起来”相合,大概也同样是科普图书的出版者与读者共同期望的吧。那么,和松鼠一起阅读科学吧,从现在开始。
 

 

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