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达娃·索贝尔:闪耀星空的科普追梦人

董煜宇

 

  应世纪文景文化传播有限公司的邀请,2008年3月1~5日,美国著名科普作家达娃·索贝尔女士到访上海。这是索贝尔的首次中国之旅,她先后在国际文学节“文学沙龙”、季风书园、上海交通大学作了演讲并同读者进行了交流互动。索贝尔女士长期致力于增进民众对科学的理解,她创作的《经度》、《伽利略的女儿》、《行星》等科普著作获得了公众的一致好评,并因此获得美国国家科学委员会享有崇高声誉的“个人公众服务奖”,为表彰她在天文学写作方面的成就,国际天文学联合会还把编号30935的小行星以她的名字命名。
  作为久负盛名的科普作家,她是如何与科普结缘的?作为一位非职业科学家,她是如何进行科普创作的?她又是怎样应对科学史写作的挑战?成功的原因何在?带着这些问题,我们走近了达娃·索贝尔女士。
  就像如今的很多年轻人跳来跳去苦苦探索人生发展的职业航向一样,大学时期的索贝尔也为寻找适合自己的专业困惑不已,她先后被迫换了五个专业,到临近毕业的时候,也不知道自己究竟该朝哪个方向发展。IBM公司来学校召人,她就去那工作了一段时间,后来由于觉得公司的环境氛围并不适合自己,又重新回到了学校读研究生。一次偶然机会她碰到一位在《纽约时报》工作的同学,这位同学告诉她“报社还有可空缺职位”,于是她就去应聘并被录用。
  恰恰就那一年,美国开始组织发起了“地球日”的活动,索贝尔也借此良机开始了她的科普写作生涯。1970年4月22日,美国哈佛大学学生丹尼斯·海斯发起并组织的名为“地球日”保护环境活动,得到了美国环境保护工作者和社会名流的支持,全美有2000多万人,约1万所中小学,2000所高等院校和全国的各大团体参加了这次活动。他们举行集会、游行和其他多种形式的宣传活动,高举着受污染的地球模型、巨幅图画和图表,高呼口号,要求政府采取措施保护环境和资源。为此,美国国会也在这一天休会,使议员们回到各自的代表区参加宣讲会。全美三大商业网和公共传媒纷纷对活动情况进行,借此机缘索贝尔也开始写一些和环保有关的文章,踏上了科普写作之旅。
  此后,找准人生坐标的索贝尔开始在科普写作上执著探索,一路前行。她曾以科学新闻记者的身份为《奥杜邦》、《发现》、《纽约客》等多家杂志撰稿颇受读者的好评,尤其是1995年《经度》一书的出版发行,更是一炮打红,成为她的成名之作。《经度》一书讲述的是钟表匠约翰·哈里森为解决18世纪困扰科学家们“经度问题”,四十年如一日潜心研制“精密时计”的故事。该书出版不久就登上了《纽约时报》畅销书的排行榜,并蝉联达数十周之久。《经度》一书还先后获的“美国图书馆协会1996年度好书”、“英国年度出版大奖”等多项殊荣。由于书中故事具有强烈的戏剧性,1998年,美国PBS公司根据该书摄制了记录片《沧海迷航:寻找经度的故事》,2000年英国BBC公司也将该书的故事搬上了银幕,拍成同名故事片。到目前为止,该书已经被翻译成包括中文在内的三十个国家的文字,在国际上获得了广泛的好评,2005年,该书十周年版出版发行时,第一位登上月球的宇航员阿姆斯特朗还特地为此书作序。
  一本科普图书之所以取得如此巨大的成功原因固然有多方面,但与索贝尔女士在科学史写作的方面的才华密不可分。正如《经度》和《一星一世界》的中译本译者肖明波教授所言:“相当大程度上归功于其作者高超的文字驾驭水平、引人入胜的讲故事的能力以及从科学史中发掘绝妙素材的才华”。作为一个非职业的科学家,她如何做到这一切的呢?索贝尔女士的一句话可谓一语中的:“不要惧怕科学,要努力去理解。对科学知识理解得越深刻,你内心的情感也就会越丰富”!在《经度》写作时,同钟表学、天文学、科学史等方面的专家深入交流,确保了技术上的准确性,同时她还查阅了大量的书籍,参观访问了很多与钟表关欧美博物馆,掌握了大量的素材。在写作《伽利略的女儿》一书时,她还先后五次到意大利访问,利用自己掌握意大利语言的优势,获得了很多原始素材。当然,成功的科普写作仅仅有素材还不够,索贝尔认为科学史写作的最大挑战是在讲述科学历史时如何顾及读者的感受,因此在写作时不能简单地把海量的信息材料扔给读者,而是必须经过消化,这样才能让读者更好地理解和感兴趣。
  她的科普作品为何吸引了那么多的读者?成功的原因何在?索贝尔女士解释说,她的科普写作有一种强烈的倾向就是把科学的历程讲给那些对科学不感兴趣的人,告诉他们不要惧怕科学,让他们从科学故事中享受科学带来的美。她在《一星一世界》的中文版序言中,开头就说“本书就是写给那些在观察天空时摸不着门径的朋友看的”。事实上,这是一本科学历史神话、艺术科幻占星术等多重文化含义入手,引导非科学家读者展开的一次探索。正因为如此,2006年国际天文学联合会(IAU)行星定义委员会,讨论、投票表决冥王星的行星藉问题时,她作为唯一的非职业科学家被邀请成为七人专家组成员之一。
  作为一名58岁的科普老兵,索贝尔依然在科普创作道路上逐梦。她正着手创作一部关于哥白尼的戏剧,相信不久就可以和公众见面。

 

 

 

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