撞击下的毁灭与新生

钮卫星

 

  六千五百万年前的某一天,某只可能正在觅食的恐龙突然感觉到大地在颤抖,然后看见远处地平线上尘土喷涌而起,接着蓝天被烤得通红,炽热的岩浆雨夹带着被烤焦的同类的残骸从天空倾泻而下。这只恐龙来不及看到更多的惨景,自己也迅速被扑面而来的热脉冲烧烤成灰烬。曾经控制地球长达一亿多年的庞大物种在几个小时内就从地球上永远消失了。
  以上是几位科学家关于恐龙末日全景图的最新构想。科学家推测恐龙灭绝是由于一颗直径在10公里左右的小行星撞击地球引起的。但之前一般认为撞击激起的灰尘遮蔽阳光可能达数千年之久,从而切断了食物链,处在食物链顶端的恐龙在饥饿和寒冷中慢慢灭绝。无论是几个小时的“突然灭绝”还是成千上万年的“缓慢灭绝”,在地质年代上都是短短的一瞬间。
  跟恐龙的突然灭绝一样,恐龙在地球上的出现也是突如其来。二亿三千一百万年前,也即恐龙出现之前,地球上四分之三的物种突然灭绝。研究人员一直在寻找这次物种大灭绝的原因,最近他们在那个年代的地层中找到的一种特殊分子――巴基球――中发现了来自地球之外的物质,从而推断是一颗直径为6到12公里的小行星或彗星的撞击导致了这次物种大灭绝。这次撞击为卑微的蜥蜴清除了竞争对手,让它们在几百万年里一跃而进化成为统治地球的庞大物种――恐龙。
  有证据表明在过去五亿年里地球上有过五次物种的大灭绝。其中以上提到的两次物种大灭绝极有可能由小行星或彗星的撞击引起。科学家们猜测另外三次也很有可能与小行星的撞击有关。天文学家们对小行星撞击地球的概率进行了估算后得出,大约每隔一亿年就会有一颗直径在10公里左右的小行星撞击地球,这样的撞击足以引起地球上的大半物种灭绝。较小的但足以毁坏一座城市的撞击大约每一千年到一万年发生一次。即使是毁坏一座城市的小撞击也不是我们人类愿意看到的,所以美国NASA执行了一个NEAT(近地小行星追踪)计划,希望到2015年前把90%以上的对地球有潜在撞击危险的小行星都编好目录、进行监测,万一发现它们中的某一颗要撞击地球,就发射飞船去改变它的轨道。
  但是,正如我们看到的,二亿三千一百万年前的撞击使得恐龙得以繁衍,六千五百万年前的撞击灭绝了恐龙,使得小型哺乳动物得以繁衍。一种能预见和逃避撞击的智慧物种――人类,最终也在这一次一次撞击导致的物种的毁灭和新生中被催生出来。而我们人类是否有权利去改变一颗要撞击地球的小行星的轨道从而切断地球上物种的毁灭与新生的循环呢?

 

 

2004年6月25日加入