太阳系到底有几大行星?

钮卫星

 

    古代无论东西方都知道有五大行星。此后直到1543年才由哥白尼把地球确定为一颗行星,此举虽然没有给太阳系增加新的天体,但却引发了近代科学革命。当人们以为天空中再也不会有新鲜事的时候,英国天文学家威廉·赫歇耳在1781年发现了第七颗行星天王星。天王星的运动异常又导致了第八颗行星海王星于1846年被发现。天文学家相信海王星之外还有行星存在,为此不少人进行了理论预言和执著观测。1930年美国天文学家汤博发现了后来被称作冥王星的那个天体,虽然冥王星各项参数与理论预言相去甚远,但一般还是把它看做是第九颗大行星。
    2003年11月14日加州理工学院布朗博士领导的小组在冥王星之外的太阳系深处又发现一颗行星,并用北冰洋女神的名字Sedna来称呼它(等待国际天文联合会认定)。Sedna的发现自然引起媒体的热烈报道,国内有些媒体径直称其为“第十大行星”,而最令人玩味的报道是说河南温县“农民天文学家”职颖法早在1987年就根据自己的“循环日爆说”理论推断出了太阳系“第十大行星”的存在。我在南京大学天文系求学时曾当面听过职颖法到我们的学生寝室来宣传他的理论。对职颖法的理论在此不宜置评,但需指出一些媒体“第十大行星”的叫法是不恰当的。
  发现者布朗本人并不把Sedna作为一颗大行星看。虽然天文学上没有一个对行星的精确定义,但是公认的几颗大行星都有一些共同的特征,比如轨道都接近于圆,轨道面很靠近黄道面等。但Sedna最近时离太阳76天文单位(1天文单位为日地平均距离,约1.5亿公里),最远时离太阳1000天文单位,所以它的轨道非常扁。它的直径估计不超过1770公里,质量为冥王星的四分之三。
  其实包括布朗在内的很多天文学家甚至也没有把冥王星看做是一颗行星。冥王星也只有很小的质量(冥王星质量是月球的七分之一,月球质量是地球的八十分之一)、较扁的轨道和很大的轨道倾角(甚至比Senda的还大)。Sedna的发现更使冥王星的大行星地位岌岌可危。事实上冥王星和新发现的Sedna都被称作“柯依伯带天体”(Kuiper Belt Objects)。柯依伯带是围绕太阳系外围的一个环状结构,从冥王星轨道处即离太阳40天文单位延伸到1000天文单位以外。布朗的观测小组在2004年2月又发现了一个柯依伯带天体,直径约在1600公里左右。早在2002年他们就发现了一个柯依伯带天体,后来被命名为Quaoar,直径为1250公里左右。
  一位天文学家的反问很有道理:“假如冥王星在这些(柯依伯带)天体之后被发现,它还会被称作行星吗?”因此太阳系第九大行星的资格认定尚有争议,“第十大行星”的概念还是不要炒作为宜。

 

 

 

2004年5月30日加入