载2003年12月29日《环球时报》
(发表时被更名为“从两个圆看世界”)

 

圆里圆外看世界

刘 兵

 

  记得大约在20年前,刚上大学不久,在一位数学老师的建议下,我曾读过一本名叫《从一到无穷大》的科普书。那本书是由俄裔美籍物理学家伽莫夫撰写的,作者基于其知识的渊博和想象力的丰富,把抽象的数学与物理学等科学学科巧妙地联系在一起叙述,在看似随意东拉西扯之间,把科学的观念在不知不觉中留给了读者,让人只是觉得是在以一种全新的体验领略了一次对科学世界的随机性的漫游,发现跟随着大科学的思路,竟能让人以一种全然不同的视角看到这个世界原来还可以是另外一种充满了神奇的样子。也许是当时可读的书很少,也许是一种幸运----因为当时并不知道那本《从一到无穷大》本来就是一部世界级的科普名著,在阅读那本读起来并不轻松的科普书时所留下的深刻印象一直保留了20来年。以至于后来在写各种文章时不只一次的提到,那是我曾读过的最好的、留下了最深印象的一本科普书。
  这一次,在阅读新近出版的《圆的历史:数学推理与物理宇宙》这本书时,似乎再一次找到了20年前的那种感觉。事实上,这两本书在叙事的方式和风格上,确实好像有那么一点相似之处,不过,这种相似之处与其说是形式上的,到不如说是骨子里的。
  圆,是数学中最基本的一个概念,但其中却潜在地蕴含了极其丰富的内涵。对于任何一个普通人来说,有谁没见过圆?现在,恐怕只要学过很初等的数学,就会接触到圆的概念。但就算连初等数学都没学过,人们也不会对圆有陌生感。也许从幼儿时代玩具开始,圆就进入了人的视野,随着人们长大,圆更是形影不离地围绕,或者说环绕在你的身边。圆,是抽象的,又是具体的。作为一种最基本的简单图形,圆比任何其它形状都更常见,在生活中更无可回避。可是,人们真的了解圆吗?人们在生活中可曾见过真正的、完美的圆吗?如果你说你见过,或者说你认为你见过,那肯定是你搞错了。真正完美的圆,其实只存在于人们的头脑中,存在于人类头脑的抽象中。当然,也可以存在于数学书的讨论中。可是,你见过专门讨论圆,而且居然是讨论它的历史的书吗?
  不过,这本《圆的历史:数学推理与物理宇宙》,按照作者的说法,却不是一部通常意义上的历史著作,而是旨在揭示一些关于自然现象的奥妙事实,作者之所以选择圆作为主题、切入点和叙述的主线,是为了展示数学推理和物理世界之间的广泛而深刻的联系。这本书试图勾连起两个世界:一个是由近似圆构成的物理世界,另一个是由真正的圆支持的数学世界,并力图在两个世界的交汇处,让读者感受到二者间深刻而微妙的联系。在这种创意下,作者泽布罗夫斯基充分利用了他宽阔的视野,在讨论物理世界时,将从古至今形形色色引人入胜的例子信手拈来,既涉及到日常的生活,涉及到有趣的历史,涉及到神秘的天空,也涉及到抽象的物理学理论,而在这种叙述中,一条鲜明的主线,就是数学中的圆的概念和由它派生出来的种种数学推理。
  作者泽布罗夫斯基在序言中专门指出,他的这本书的读者对象,是那些没有经过严格的数学和科学训练而又希望对那些通过数学手段达到的科学真理有所了解的人。因而,阅读它并不要求读者具备高深的数学知识。即使略过书中的一些数学符号和公式,也依然可以理解书中的讨论。因而,这本书是写给人看的,不是写给人算的。它最终的目的,就在于表达这样一个困惑:作为一种人类理智的极端抽象的创造成果,为什么能有效地应用于外在的物理世界,为什么在数学与现实之联系中存在着惊人的契合。
  换句话说,圆内和圆外的世界同样精彩,而且,对于认识心外的世界,在数学中的那个抽象而且完美的圆也并不是一道不可渝越的障碍。


泽布罗夫斯基著,李大强译,《圆的历史:数学推理与物理宇宙》,北京理工大学出版社2003年8月出版,定价:16元。

 


2004年1月18日加入