载2003年10月29日《中华读书报》

 

我们到底可以怎样航天?
——《地外生存:人类文明在宇宙中的命运》

江晓原

 

  什么是我们的目的?什么是我们的手段?这个问题是航天的首要问题。宇航员在近地轨道上绕几圈,这绝不是目的。如果说人类航天的最终目的是为自己寻找一个新家园——比如另一个适宜居住的行星,那么宇航员在近地轨道上的航行,就好比蹒跚学步的娃娃绕着自家屋子转了几圈,连万里长征第一步还算不上呢。
人类今天这点航天能力,实在是微不足道的,连自己的太阳系也只探索了一小部分。但是理论上的探讨和设想,则早已大大超越了今天的实践。这本《地外生存:人类文明在宇宙中的命运》之所以值得大力推荐,就是因为它简明扼要地介绍了大量这方面的理论成果和设想方案。
  全书四章。第一章“近期未来”,介绍了一些相对来说比较有现实意义的设想。比如将月球作为基地,在月球上采矿,提炼金属,制成材料,送往轨道空间站,在那里装配成太阳能卫星——用巨大的太阳能接收板接收太阳能,再用微波束之类的方法将这些能源送回地球。或者直接在月球上建立太阳能发电站,将得到的电能通过人造卫星中继站送回地球。当然这些方案中,能量的转换效率都是无法令人满意的,甚至达不到10%。又如建立火星基地、改造金星大气环境之类——在今天仍是可望不可及之事,只能出现在科幻小说或电影中。
  第二章“通向恒星之路”,人类的眼界已经越出了太阳系,开始考虑恒星际的航行了。这一章主要讨论恒星际航行的技术方案。恒星际航行的首要问题是速度——起码要有光速的十分之一光景,通往最近恒星的宇宙航行才有现实意义,否则的话航程持续亿万斯年,谁能胜任?而要速度就要有惊人的能源,才能将宇宙飞船逐渐加速到足够的巡航速度。书中介绍了美、英科研机构在这方面的大量研究成果和方案,比如“猎户座工程” 和戴森火箭(美国)、“戴达洛斯工程”(英国),设想利用核爆炸、核聚变等方式推进火箭。还有设想用反物质来推进火箭的方案。而所有这些方案,目前具体计算的结果,都是无法实施的。此外还有太阳能宇宙飞船、光帆飞船等方案,理论上即使可行,以现有的技术手段也难以实施。这一章中也讨论了假定飞船能够以接近光速的速度飞行,相对论的时间效应会产生怎样的结果、宇航员是长眠还是永生之类的问题。
  第三章“恒星建造者”,标题有点玄,讨论的事情也比较杂。包括寻找地外文明、太阳系可能的灾变、地球可能遭受的外来灾祸、太阳寿终正寝之日人类的对策等等。
  第四章“终极的未来”,主要是宇宙学的探讨和展望,诸如宇宙是否会热寂之类的问题。和本书头两章相比,这一章中科学越来越“软”,而哲学越来越多。
  这本书总体上来说堪称佳作,书中知识丰富,文笔流畅,读之令人欣欣然,怡怡然,而不知不觉之间,大量知识和信息已经进入脑海。读者一步步被它吸引,神游万里,思越千年,几不知今夕何夕,忘却自己身在何处。

 

 

《地外生存:人类文明在宇宙中的命运》,(法)尼阔·普朗察著,王义豹译,湖南教育出版社2002年4月第1版,定价:22.70元。

 

 

2003年10月25日加入