亲近科学:从科学史开始

韩建民

 

  好久没有这样激动了。今天去了徐家汇美罗城,不经意间又上到了五楼思考乐书局。刚进门就看到一幅令科学传播界激动的场景,吴国盛的新作《科学的历程》被摆在了中央位置,门口有大幅广告,十几人在那里留恋翻看。更令人赏心悦目的是,其中居然有几位风致娟然的女小资,用她们的纤纤素手认真捧读这本大而重的书近半小时——真想上去替作者向她们问好!
 
  本书最大的特点,是既有深刻的理论分析,又有激情的描绘。因为作者的学术研究横跨科学哲学和科学史两大领域,因此也注定了本书的一些特点。在对一些历史事件描述时,既能让读者钻进去,又能让你走出来,对有些问题进行了适度反思。比如在谈到18世纪英国产业革命和法国大革命时,除了对纺织、蒸汽机的发明进行了一番描述外,作者认为“工业革命基本上是在与理论科学无关的情况下发生的,但却马上带动了相应学科的发展。科学自此越来越面向实用技术,并形成了科学—技术相互加速发展的循环机制”。阅读此书有点像登山时找到一位高水平的导游,在引领你看景的同时,还能陪你谈古论今,思考原由。
  
  从编史学的角度看,国际上对科学史的编撰大致经历了三个阶段。一是以科学史学科创始人萨顿为代表的实证主义编年史方法;二是以柯瓦雷为代表的思想史编史方法;三是以默顿和贝尔纳为代表的社会史编年法。这几种方法各有利弊,萨顿的方法虽然克服了分科史的粗浅,第一次把科学看作一个统一的整体,但有时会忽视和掩盖科学发展的逻辑线索;而柯瓦雷的思想史编史法,虽然注重科学概念的逻辑演进,并产生了一大批成果,但并不适于科学的各个领域各个时段;而社会编史学派虽然看到了对科学起推动作用的生产和经济因素以及社会需要,但只是到了近代科学才有如此情景。

而这本《科学的历程》,主张全面理解科学史,思想史和社会史和平共处,内史和外史适度综合。就国内而言,有关科学史话的东西出了不少,但缺乏思想性和厚重感。而关于科学史的教材虽然很多,但大都呆板雷同,缺乏活力。因此从读者角度看,出版一本大型的西方科学通史是非常必要的。

本书还有两个令同行刮目、让读者感激的优点:一是插图丰富,并且随文在版面周边出现。这样能使所叙述的历史事件更加生动、直观、亲切,关键是能使读者有一个想象空间和印象,并长留在他的脑海中。二是这次第二版作者弥补了初版的缺陷,下大气力补充了注释、参考文献及索引,这一部分做得非常到位。比如参考文献第十条,作者把近20年国际和国内出版的科学史书籍进行了系列点评,内容既涉及综合史,也有分科史;既谈到内史,也包含外史,洋洋三千字,大有纵论的架势。人名索引都有中英文对照,这样读者如果想进一步研究的话,可通过索引和参考文献查找更详细的资料。

  如将这本《科学的历程》和曾经热销的《时间简史》进行比较,对于进一步作好科普出版和科学传播可能不无益处。吴国盛本人反对这种比较,他认为没有可比性。虽然霍金是残疾人,吴国盛是帅哥,但我们当然不能指望天下读书美女人手一册《科学的历程》。

《时间简史》的成功得益于两个方面,一是恰当的炒作;二是人们对自己来自何处和未来命运的关心。况且《时间简史》有比喻精当的能力,比如将在宇宙中发现黑洞比喻为在煤库找黑猫等。难能可贵的是霍金在举这些例子的同时,并没有降低科学知识的密度。而《科学的历程》虽然也能撩拨许多人的兴趣,但就内容本身而言,诱惑不如《时间简史》大。而在语言方面,则《科学的历程》要高于《时间简史》中译本,前者语言优美流畅,一气呵成,而后者在有些地方稍显生涩。

从读者购书动机和市场分割理论看,买《时间简史》的人群,大多具有表演心理,我不一定读得懂,但我正在读着!正像《时间简史》新版广告所言“阅读霍金,懂与不懂都是收获”。而购买《科学的历程》的人群,大部分属于真想长点知识的。当然如果《科学的历程》大热起来,那一大批人也会过来凑凑热闹。

  些时候,《科学的历程》新版增加的最后一章,被人在网上扣了一顶“反科学”的帽子。不过人家对该书前半部分还是满佩服的,只是把这顶“反科学”的小帽子扣在了吴国盛的尾巴上。确实,吴国盛在本书中一直强调现代科学正处在十字路口上,科学的未来如何,人类的未来如何,是一个应该引起现代人反思的问题。在本书最后一章,他对科学进行了一定的反思,认为在科学成功的背后,我们必须注意到潜在的危险;人类通过大规模开发大自然,虽然掌握了更高的能量,有了一定的支配自然的能力,但也可能动摇人类生存的根基。

无论如何,吴国盛并不反科学——他有什么必要要反科学?吴国盛并不认为科学不好,而是希望科学能更好、更人性。至于来自各方面的批评,如果作为科学传播或科普出版的理论争鸣,当然也不无益处。尽管有些争论其实不是学术问题,而是心理问题或情绪问题。究竟那种科学传播形式读者更喜欢、能更好地弘扬科学精神传播科学思想,《科学的历程》可能给出了一个答案。因为亲近科学的最好途径,可能就是从了解她的历史开始。

《科学的历程》,吴国盛著,北京大学出版社,200210月第1版,定价68.00元。

 

2003年4月20日加入